William Rogers Campbell «Sonny» CLAY

(Pianiste, batteur et chef d’orchestre)

Né à Chapel Hill (Texas) le 15 mai 1899

Décédé à Los Angeles (Californie) le 13 avril 1973

Quand il a huit ans, sa famille s’installe à Phoenix (Arizona) où il apprend à jouer de la batterie et du xylophone. Au cours de son adolescence il joue de la batterie à Phoenix mais, après 1915, il travaille comme pianiste en soliste et avec le clarinettiste Charlie GREEN avec lequel il tourne en Californie et au Mexique vers 1920. À Tijuana, il joue de la batterie, du saxophone et du xylophone avec «Jelly Roll» MORTON. En janvier 1921 il fait une tournée en Californie comme batteur du saxophoniste Reb SPIKES (1888-1982). Il enregistre pour la première fois en 1922 comme accompagnateur au piano du chanteur Camille ALLEN, et au cours de l’été 1922, il est avec le tromboniste «Kid» ORY à la «Hiawatha Dancing Academy» de Los Angeles. Il forme son propre orchestre : les «Eccentric Harmony Six» lorsqu’il remplace Ory en octobre. Le groupe enregistre en 1923 sous le nom de «California Poppies», et en 1925 sous le nom de «Stompin’ Six».

Au milieu des années vingt, il joue avec son orchestre au «Plantation Café» de Culver City (Californie) et au «Rose Room» de Los Angeles. Il joue régulièrement pour la station de radio KNX en 1925 et pour la KFI en 1926.

De janvier à mars 1928 il est en Australie où il joue aux «Tivoli Theaters» de Sidney et Melbourne. Il est ensuite en résidence au «Vernon Country Club» de Los Angeles. En 1929 il forme un nouvel orchestre comprenant le trompettiste Teddy BUCKNER et le saxophoniste Les HITE, et il enregistre quelques musiques de films.

En 1931 il est en résidence au «Hartford Ballroom» de San Bernardino (Californie) et continue à se produire comme soliste ou chef d’orchestre jusqu’en 1941 lorsqu’il prend la direction du «Special Services Division Band». Après avoir repris brièvement le travail dans les clubs, il abandonne la musique à la fin des années quarante et devient accordeur de pianos. Cependant, il enregistre en 1960 quelques solos de piano en privé.

Il est décédé à Los Angeles (Californie) le 13 avril 1973.